Comment décide-t-on du nom des virus?

Comment un virus est-il baptisé? C’est la question que se pose le magazine Pacific Standard, constatant la variété de noms associés au nouveau coronavirus.

Après plusieurs dénominatifs avancés dans les médias, ce sera finalement le «Coronavirus du syndrome respiratoire du Moyen-Orient», ou MERS-CoV, lisait-on en mai 2013 dans le Journal of Virology. C’est le groupe d’étude du coronavirus qui a tranché.

La question n’est pas nouvelle, elle se pose à chaque fois qu’un nouveau virus mortel fait son apparition. C’était déjà le cas avec le VIH:

«Il y a 30 ans, quand le virus de l’immunodéficience humaine, ou VIH, a été découvert, il était appelé « syndrome gay » ["GRID" ou "gay-related immune deficiency" en anglais], ce qui a aidé à répandre l’insulte de « peste gay ». Il a fallu attendre qu’il devienne évident que le virus sexuellement transmissible contaminait également les hétérosexuels et les hémophiles pour que le « syndrome gay » soit remplacé par le VIH, plus exact.»

Autre cas célèbre: le virus H1N1, aussi connu sous le nom de virus de la grippe A, ou virus de la grippe porcine. C’est l’Organisation mondiale de la santé qui arrête en avril 2009 la terminologie «grippe A (H1N1)».

«Grippe porcine»? Problématique pour Israël, rapporte le Figaro:

«En hébreu, la « grippe porcine » se traduit par « la grippe des porcs », or dans la religion juive le cochon est considéré comme un animal impur. Pour ne pas avoir à prononcer le nom de la bête, le vice-ministre israélien de la Santé, l’utra-orthodoxe Yaakov Litzman, avait retenu le terme de « grippe du Mexique ».»

«Grippe mexicaine» alors? Trop stigmatisant, répond l’ambassadeur du Mexique à Paris de l’époque, Carlos de Icaza:

«L’utilisation de ce type de dénomination est discriminatoire et nuit à l’image d’un pays qui lutte de façon rapide et efficace pour éviter la (…) Lire la suite sur Slate.fr

 

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