Des avatars pour soigner les schizophrènes

Un programme informatique permet aux patients schizophrènes qui entendent des voix de «rencontrer» virtuellement l’auteur de ces hallucinations auditives pour apprendre à les contrôler.

Pour mettre un terme aux voix qu’entendent les patients schizophrènes, Julian Leff, un professeur anglais de l’University College of London, propose aux patients de se confronter à l’auteur de ces voix en face à face. Pour cela, son équipe a développé un programme informatique permettant de créer un portrait robot tel que le patient s’imagine son ‘adversaire’ et de lui associer une voix identique à celle qu’il entend. Le Pr Julian Leff incite ensuite le patient à engager une discussion avec l’avatar et fait parler celui-ci avec la fausse voix choisie par le patient. L’objectif est de donner au malade l’impression de prendre le contrôle sur l’avatar et par ce biais, sur les voix qui le hantent.

Environ la moitié des patients schizophrènes ont des hallucinations auditives. Dans la plupart des cas, ces voix sont effrayantes, dictant des comportements ou des idées, jugeant les actes et menaçant le malade ou ses proches en cas d’opposition ou de refus d’obtempérer. Certains médicaments, comme l’halopéridol, aident à contrôler la sévérité de ce symptôme mais au moins un quart des patients n’y répondent pas et évoquent alors une profonde détresse. C’est ce qui a poussé le Pr Julian Leff à expérimenter son programme d’avatar sur une vingtaine de malades non soulagés par les médicaments. En pratique, il installe le patient face au moniteur où apparaît le portrait-robot et s’isole dans une pièce voisine. Il s’adresse alors au malade en tant que thérapeute avec sa vraie voix pour le guider dans cette confrontation, ou en tant qu’avatar, via le logiciel informatique qui transforme sa voix et agite les lèvres du personnage virtuel. «J’encourage le patient à demander à son avatar qu’il le laisse tranquille, lui dire qu’il ne le croit pas, qu’il veut qu’il parte, et progressivement, (…)

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