Comment un enfant a été ‘fonctionnellement’ guéri du virus du sida

L’annonce, dimanche 3 mars, par une équipe américaine de la première guérison ‘fonctionnelle’ d’un bébé né porteur d’une infection par le virus du sida (VIH), transmis par sa mère, a suscité de nombreuses réactions mêlant espoir et prudence. L’histoire de ce bébé, né dans une zone rurale du Mississippi et à présent âgé de deux ans et demi, est en effet étonnante. Son nom et son sexe n’ont pas été divulgués par le docteur Deborah Persaud du centre pédiatrique de l’Université Johns Hopkins dans le Maryland.

A l’automne 2010, la mère de l’enfant s’est présentée dans un hôpital rural alors que le travail avait déjà commencé. Elle n’avait pas consulté de médecin au cours de sa grossesse et elle ignorait qu’elle vivait avec le VIH. Lorsque le test pratiqué à son arrivée a détecté cette infection et donc un risque de transmission du virus au nouveau-né, l’équipe hospitalière a transféré ce dernier à l’hôpital de l’Université du Mississippi, où il a été accueilli trente heures après sa naissance. Les tests sanguins effectués sur le bébé ont montré la présence de matériel génétique du virus et une concentration (charge virale) d’environ 20 000 copies du virus par millilitre de sang. Un test positif si précocement après la naissance laisse penser que l’infection ne s’est pas produite lors de l’accouchement mais plus tôt au cours de la grossesse.

L’équipe hospitalière a pris l’initiative de donner à l’enfant, non pas un ou deux médicaments antirétroviraux comme c’est la règle, mais directement une trithérapie, combinant trois molécules différentes. Au bout d’un mois, la charge virale était devenue indétectable chez le bébé, c’est-à-dire que le nombre de copies du virus dans le sang est inférieur à 1000 par millilitre de sang. Après 18 mois de traitement, la mère a cessé de conduire l’enfant à l’hôpital et de lui donner ses médicaments, avant de se présenter à (…)

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